Disappearing Moon Cafe

He remembered that by then he was worn out from fighting the wind.

Sometimes you are simply (already) invested in a novel because you struggled to get it. Or like ‘struggle’; it’s not like I had to climb trees and survive the Sahara to get to it. It was just a tough-to-acquire eBook with a picky view of in which app to work. Anyway.

This was an experience, opposed to just another novel. Maybe I’m simply not used to Asian actors and their certain style yet, maybe it was simply because the jumps through time got me bewildered a few times.

There’s over a century of stories within the family, from second(/third/fourth?) cousins to daughters-in-law, first sons and grumpy (great-)grandmothers. A Chinese family in Canada, Chinese-Canadians and the Chinese family members left behind in the other country.

It’s a family tree book with immigration, racism and sexism mixed in. The not-western point of view doesn’t alienate, because everything that happens is simply too familiar. Everyone’s got a family, some roots just grow further and wither slower.

Disappearing Moon Cafe, Sky Lee, Douglas & McIntyre Ltd. 1990

In Order to Live

On the cold, black night of March 31, 2007, my mother and I scrambled down the steep, rocky back of the frozen Yalu River that divides North Korea and China.

Autobiografieën boeten vaak in op stijl over waarheid. Het voelt dan oppervlakkig om commentaar te leveren op de warboel van het geschreven materiaal, wanneer het geschreven materiaal zo extreem, eng, bizar, enzovoorts is. Maakt het echt uit hoe mooi/lelijk het verhaal is opgeschreven, als het verhaal aantoont hoe gruwelijk het leven in Noord-Korea is?

Auteur Yeonmi Park is er opgegroeid, ontsnapt het voor andere horror in China en Mongolië, om vervolgens in Zuid-Korea aan te komen en beschouwd te worden als tweederangs burger. Noord-Koreanen zijn tenslotte achterlijke, gehersenspoelde arbeiders. Hoe dat komt, laat Yeonmi ook niet achterwege. Als het idee dat Noord-Korea een achterlijk doch aandoenlijk land is nog bestond, kan dat nu definitief vernietigd worden. Het is een kamp waarin de overgrote meerderheid langzaam afsterft om er voor te zorgen dat de rijke, machtige meerderheid een bordkartonnen idee van succes en geluk overeind kan houden. Men is gehersenspoeld, maar hoe kom je daar achter tot je omgeving verandert?

Het maakt het geen makkelijk, opbeurend, leesbaar verhaal, maar om je wereldbeeld te verbreden, wel essentieel. De vermakelijke, spetterend geschreven roman kan een andere keer wel weer.

In Order to Live:  A North Korean Girl’s Journey to Freedom, Yeonmi Park, Penguin Press 2015

Habibi

Wow.

I wanted to read this for a very long time and I’m so pleased that it was completely to my satisfaction. It was beautiful, exciting, educational. And with about 700 pages, really not ‘just a quick comic’.

But what is it about? Where to start. It’s about two people that society has rejected, about the creation of the Quran and the science that came with it, about being on the fray while living in dreams and myths.

From time to time, especially during the darker, more confusing moments, it reminded me of the Sandman Chronicles. In those, there’s beauty in darkness as well, situations that leave you feeling a little bit unhinged.

If you are looking for a beautifully drawn book that will affect you and tickle your mind, this is for you.

Habibi, Craig Thompson, Pantheon 2011

Under Heaven

Amid the ten thousand noises and the jade-and-gold and the whirling dust of Xinan, he had often stayed awake all night among friends, drinking spiced wine in the North District with the courtesans.

By now I should add another category of books I put back several times before trying them. This was one of them. It was a bit of a mistake to give it a try. This wasn’t really a novel with a plot, it was like a panorama: a beautiful world created, but that’s it. If you want a story, scrap some characters together and bring them from A to B.

What I think was going on is that main character Shen Tai gets a large gift from the emperor which puts a prize on his head. A trip to the royal city follows, with assassinations and politics. There’s a smaller, more interesting plot line around his sister whom has (falsely) been married off as a princess. It gives a better look of the mythology used in this created world with Asian influences, without going for the Mystic Asian trope.

I know I show plenty of appreciation of world building, but I also need a story line in that world, else I’m looking at a painting. With over 500 pages, I’m sure this isn’t a painting. Maybe next ‘okay let’s try this one’ will be more fulfilling.

Under Heaven, Guy Gavriel Kay, HarperVoyager 2010

Crazy Rich Asians

Nicholas Young slumped into the nearest seat in the hotel lobby, drained from the sixteen-hour flight from Singapore, the train ride from Heathrow Airport, and trudging through the rain-soaked streets.

Everything is completely and utterly superficial and it is delicious. Sometimes you just need such a story, or at least, I do.

Yes, there are a few stories about love, loss and family in this novel, but they are covered by details about clothing, apartments, furniture, buildings, ways of travel (so many private yet), surroundings and people. And the clothes they wear. It’s like a fancy advertisement guide where all the pictures are replaced by descriptions. The huge family tree on the first pages of the book isn’t really necessary, the characters are all show models anyway.

Kwan still manages to keep up a great speed and enough soap-dramatic turns to keep the reader busy and eager. As one of the blurbs on the cover already put it “Dallas in extrema”. If you want that AND crazy detailed descriptions about rooms plastered with gold, this is your book.

Crazy Rich Asians, Kevin Kwan, Corvus 2013

Five Star Billionaire

Some time ago – I forget exactly when – I decided that I would one day be very rich.

Iedereen is met elkaar verbonden door hun wensen voor een perfecte toekomst. Shanghai is de stad waar het allemaal moet gebeuren en net zoals de stad, zijn de verhalen van deze mensen luid, ongemakkelijk, vol detail en hoop.  De lezer volgt vier – vijf karakters die de stad gebruiken om hun leven te verbeteren, naar een hoger niveau te brengen. Sommigen zijn migranten, anderen zijn verantwoordelijk voor het familiebedrijf of een popster image.  En geen van allen past in de ruimte die de mensen en de stad voor hen gecreeërd hebben. Als puppet master is er de miljardair uit de titel, die – naast de stad – ook met allen een verbinding heeft. Naast het keiharde leven in Shanghai, is hij de andere bad guy van het verhaal.

Een bad guy die de karakters niet eens nodig hebben, want ze zijn mensen en ze maken (domme) fouten. Tussen de slechte beslissingen door, toont Tash Aw waarop ze zijn gebaseerd. “Er is geen verleden in deze stad”, zegt een karakter. “Er moet altijd maar vooruit gekeken worden”. En wanneer mensen dat doen, maar falen om ook vooruit te komen, worden ze er op afgerekend. Op deze manier wordt op een subtiele manier de hele andere (oftewel niet-Westerse) cultuur opgevoerd.

Dat is ook één van de redenen dat ik dit boek fijn om te lezen vond: stad en cultuur zijn onderdelen van het verhaal op een manier dat niet vaak gebeurt in Westerse romans. Five Star Billionaire is een showcase van hoe omgeving bekende verhalen (de zogenoemde American Dream bijvoorbeeld) kan beïnvloeden en veranderen.

Five Star Billionaire, Tash Aw, Fourth Estate 2013

The Newly weds

She hadn’t heard the mail man, but Amina decided to go out and check.

Dit had heel makkelijk een kant en klare chick lit kunnen worden met een duidelijk happy end. Gelukkig lukte het Nell Freudenberger om al haar karakters menselijk te houden en de toekomst (zoals dat gaat bij mensen) onzeker.

De Indiase Amina vindt via een website haar Amerikaanse man. Het is als het uithuwelijken van eerdere generaties, maar dan op internationaal niveau en met inmenging van de bruid. Zij heeft tenslotte besloten dat zij en haar ouders een beter leven in Amerika kunnen hebben. De beste manier om aan een visum te komen, is door te trouwen met een Amerikaan. Dit wordt allemaal heel koeltjes en gecalculeerd geregeld, maar waar mensen zijn, is emotie dus natuurlijk gaat het niet allemaal even soepeltjes en niet alleen door de cultuurshock aan beide kanten.

Freudenberger krijgt het voor elkaar om zowel India als Amerika door vreemde ogen te tonen zonder dat het karikaturen worden. Hetzelfde geldt voor heel de ‘order bride’ kant, nergens wordt het gimmicky dat George wilt trouwen met een vrouw die hij online heeft ontmoet, met een oceaan tussen ze. Er is geen commentaar op mensen die het zo doen, er is geen commentaar op ‘traditionelere’ manieren. Wel wordt onderstreept hoe belangrijk familie is en hoe je die zelf kunt bouwen.

The Newly-weds is een klein maar menselijk verhaal.

The Newly-weds, Nell Freudenberger, Viking 2012